La Floride a encore de quoi nous surprendre

par Jim Byers

Miami, vous en avez entendu parler. La région de la baie de Tampa, probablement aussi. Et qui ne connaît pas Orlando?

Mais la Floride a tant à offrir au-delà des grandes villes. À quelques kilomètres des sites les plus populaires se trouvent des sources naturelles d’une limpidité formidable, des plages immaculées, de bonnes tables et de petites villes agréables et décontractées. Il y a même, tout près de Tampa, une île entièrement peuplée par des singes!

Voici quelques destinations méconnues à voir dans l’État du soleil, gracieuseté d’un amoureux de la Floride.

NEW SMYRNA BEACH

Cette petite ville sans aucune prétention située tout près d’Orlando déborde de charme. Vous trouverez sur la rue principale de coquettes boutiques de décoration, des restaurants décontractés et un vaste choix de t-shirts et de jolies sandales de plage. La vue est magnifique au restaurant The Breakers, planté directement dans le sable. Au New Smyrna Beach Museum of History, vous découvrirez l’histoire haute en couleur de la région, de ses premiers pas dans le tourisme jusqu’à sa réputation de destination de surf par excellence. Tournez le coin, et vous voilà au Hub on Canal, un espace polyvalent qui tient en quelque sorte lieu de centre communautaire et où sont exposées des œuvres d’art locales. À l’excellent restaurant Riverpark Terrace, on vous donne le choix de manger en salle ou de prendre votre repas gastronomique au cœur d’un jardin verdoyant. Envie d’explorer la région? Le personnel de Salty Rentals se fera une joie de vous louer un vélo, et comme le sable est plutôt ferme, vous pourrez même longer la plage sur votre monture. Enfin, comble du charme, des résidents se rassemblent chaque matin sur le trottoir de bois pour regarder le lever du soleil!

Parfait pour Les artistes dans l’âme qui ont un faible pour les belles plages.

CRYSTAL RIVER ET HOMOSASSA SPRINGS

Située à quelques heures au nord de Tampa, cette splendide région tend à être ignorée des guides touristiques. Vous y trouverez bien sûr une petite plage tout près de Crystal River, mais la région est surtout connue pour ses multiples sources d’eau douce cristalline et pour sa population de lamantins. La Plantation de Crystal River peut vous amener faire de la plongée en apnée parmi ces gigantesques et adorables créatures – une expérience inoubliable. L’établissement dispose aussi d’un superbe terrain de golf et d’une piscine agrémentée d’un bar Tiki. Si vous cherchez un restaurant à l’ambiance tout ce qu’il y a de plus moderne, essayez Katch Twenty Two, à quelques minutes de route de la ville. Le personnel amical de Hunter Springs Kayaks vous propose aussi une randonnée guidée le long de la Chassahowitzka River, dont la beauté est à couper le souffle. Chez Wild Bill’s Air Boat Tours, c’est plutôt une expérience agrémentée d’une petite dose d’adrénaline qui vous attend. Au centre de la faune d’Homosassa Springs, on trouve de tout, du pygargue à tête blanche à l’ours noir en passant par la panthère de Floride et le flamant dont le rose évoque celui de la barbe à papa. Et comme si ce n’était pas assez, l’île de l’Homosassa River, judicieusement nommée Monkey Island, est entièrement peuplée de singes.

Parfait pour Les amoureux de la nature et les vacanciers mordus d’adrénaline.

VENICE

Cette petite ville de la côte du Golfe a beau être plutôt cachée au sud de Sarasota, à une certaine époque, il n’était pas rare d’y croiser des célébrités de renom comme Henry Ford, Thomas Edison et Babe Ruth. Puisque les édifices trop hauts y sont formellement interdits, aucune chance qu’une tour monstrueuse vous gâche la vue sur la mer. La plage est populaire pour la chasse aux dents de requin, et on peut observer le coucher de soleil à partir de la charmante jetée, juste à côté de laquelle se trouve d’ailleurs Sharky’s, un restaurant agréable et décontracté qui offre d’immenses portions à l’américaine – vous en aurez pour votre argent! Pour quelque chose d’un peu plus sobre ou sophistiqué, rendez-vous au Crow’s Nest, qui surplombe une jolie marina au nord de la ville. La rue principale est jalonnée de charmantes boutiques, dont une succursale de Kilwins – parfait pour se sucrer le bec ou déguster une boule de crème glacée lors des journées chaudes. À l’auberge Inn at the Beach, vous n’avez qu’à traverser la rue pour admirer de superbes couchers de soleil, les pieds dans le sable de la magnifique plage.

Parfait pour Les amateurs de plage et toute personne à la recherche de vacances relaxantes.

DELRAY BEACH

C’est peut-être parce qu’elle est entourée de destinations célèbres comme Fort Lauderdale et Palm Beach, mais selon moi, on n’accorde pas assez d’attention à Delray Beach. C’est pourtant une destination de choix où la plage est belle et dont les Canadiens adoreront le petit centre-ville qu’on peut arpenter à pied. La zone qu’on appelle le Pineapple Grove Arts District compte plusieurs jolies galeries d’art, dont l’Art Garage. Le Delray Center for the Arts d’Old School Square est situé dans une charmante ancienne école qui doit avoir une centaine d’années; on peut y admirer de superbes expositions. Pour les passionnés d’histoire, Il y a le Morikami Museum and Gardens, un magnifique jardin japonais situé à l’orée de la ville où est racontée l’histoire de l’arrivée difficile des immigrants japonais, il y a bien des années. Pour bien manger, on va au Deck 84, un bon restaurant doté d’une jolie terrasse dont les tables font face aux voies navigables intercôtières. Le très branché Seagate Hotel est situé au bord de l’eau, tandis que le Hyatt Place, plus loin de la berge, propose un design raffiné et une piscine. Envie d’un burger et d’un lait frappé? Rendez-vous chez Doc’s All American. C’est aussi à Delray que vous trouverez le grandiose Silverball Museum, où l’on peut jouer à de vieux jeux vidéo et au billard électronique à un prix très raisonnable. Vous pouvez aussi y manger et y boire des sodas à l’ancienne.

Parfait pour Qui veut pousser sa découverte de la côte atlantique au-delà de Miami et de Fort Lauderdale.

APALACHICOLA

Cette petite ville se trouve très loin des sentiers battus, à l’est de Panama City Beach, dans l’enclave de la Floride, et c’est l’un de mes coups de cœur. On ne dirait pas exactement que le temps s’y est arrêté, mais c’est tout comme. Vous y trouvez des boutiques branchées, une excellente microbrasserie qui s’appelle Oyster City et des magasins qui vendent des bouées usagées, des figurines de pirates et autres babioles. Le Gibson Inn est un vieil hôtel plein de charme dont l’immense porche est l’endroit idéal pour déguster une limonade bien fraîche ou une bière d’Oyster City. Les boutiques d’Apalachicola sont étonnamment branchées; certaines rappellent South Beach. Pour faire du kayak ou profiter d’un moment de tranquillité, il y a la St. Vincent Island National Wildlife Reserve St. Vincent Island National Wildlife Reserve, tout près juste à l’ouest de la ville. À quelques minutes de route à l’est, vous pouvez visiter le magnifique phare de St. George Island. Quelques restos de style familial proposent des fruits de mer aux alentours.

Parfait pour Les familles et les amoureux du rétro.