Tofino : un épicentre culinaire au bord du Pacifique

par Eric Pateman

Quelqu’un m’a demandé un jour ce que je ferais de mon temps s’il ne me restait qu’une seule année à vivre. La réponse a été facile à trouver : je partirais avec ma famille en voyage pour réaliser mon rêve de montrer à mes filles leur place dans ce monde merveilleux, en espérant leur donner le goût de donner au suivant, d’aider les personnes défavorisées et de changer les choses autour d’elles. Ce voyage pourrait nous mener n’importe où dans le monde. Toutefois, l’endroit où je voudrais passer mes deux dernières semaines, plus que n’importe où dans le monde, c’est à Tofino.

Situé sur la côte est de l’île de Vancouver, en Colombie-Britannique, Tofino est un village de surf bordé de vastes plages et de forêts anciennes, où on peut voir des orages spectaculaires et savourer une excellente cuisine. C’est un lieu où je me sens vraiment en paix. Même si je suis très occupé, je peux me détendre et me reposer à Tofino. Ce village me rappelle une foule de précieux souvenirs, et nous y avons pris certaines de mes photos de famille préférées. Que ce soit sous le soleil ou lorsque le temps est à la tempête, le bruit des vagues déferlantes vous pousse toujours à sortir au grand air, où vous pouvez courir sans fin sur des kilomètres de plages en respirant un air si pur qu’il semble à la fois clarifier le ciel et vos pensées.

Où manger à Tofino

Tofino se trouve dans une région isolée du monde (avant 1970, aucune route asphaltée ne s’y rendait). Les mets locaux sont donc préparés avec les ingrédients de la terre et de l’océan environnants : poissons, mollusques et crustacés, mais aussi champignons sauvages et autres délices trouvés en forêt. Des chefs du monde entier se sont installés dans cette région côtière sauvage pour transformer ces riches ressources en mets fabuleux. L’expérience gastronomique est aujourd’hui devenue un des attraits majeurs de Tofino.

Comme je voyage plus de 275 jours par année et que je prends plus de 1 000 repas dans des restaurants, on me demande souvent quel est mon aliment ou mon repas préféré. Même si j’ai eu droit à plus que ma juste part d’extraordinaires expériences de restauration, les repas qui m’ont marqué demeurent ceux au cours desquels j’ai pu savourer des mets simples, préparés simplement. Je pense que je ne suis pas le seul à éprouver ce sentiment. Si vous demandez à la plupart des chefs quel a été leur repas le plus mémorable ou ce qu’ils aimeraient manger pour leur dernier repas, un bon nombre d’entre eux, sinon la plupart, vous parleront d’un pain accompagné de très bon beurre, d’un steak grillé sur le feu ou encore d’un mets que leur mère avait l’habitude de leur préparer. En fin de compte, un bon repas dépend autant des personnes avec qui vous le partagez et du lieu où vous le savourez, que du mets lui-même.

À Tofino, pour moi, le repas parfait est un pique-nique sur la plage avec au menu des crabes dormeurs frais, cuits dans l’eau de mer, accompagnés de beurre fondu et d’une bouteille de champagne, en compagnie de ma famille et de mes amis. Voilà, c’est tout. J’ai l’habitude d’acheter mes crabes au Crab Lady (900, rue Campbell, Tofino), un restaurant situé juste en face d’une station-service, où les crabes géants coûtent seulement 25 $! J’achète une bouteille de champagne avant de me rendre à Tofino, habituellement au Vessel Liquor de Victoria, qui propose la meilleure sélection de bulles en Colombie-Britannique.

L’expérience qu’offrent les restaurants de Tofino est tout aussi merveilleuse. Situé au centre de Tofino, Wolf In the Fog fait partie de mes 10 restaurants préférés dans le monde entier. De style familial, il propose un service amical et sans prétention, ainsi que la meilleure liste de cocktails en ville. Vous pouvez y commander une sélection de plats à partager. Ne manquez surtout pas les huîtres enveloppées dans des spirales de pommes de terre croustillantes, ou les pouces-pieds, un produit fin local qu’on peut difficilement trouver ailleurs. Le restaurant est ouvert matin, midi et soir, mais les soupers sont vraiment sa spécialité.

Pour une sélection d’aliments prélevés dans la nature, j’aime beaucoup me rendre au restaurant 1909 Kitchen. Il se trouve à proximité du port et offre une vue magnifique sur la baie de Tofino. Paul Moran, l’un des meilleurs chefs du Canada, cuisine des plats simples et réconfortants. Il se spécialise dans les mets sauvages, ainsi que les poissons et les fruits de mer. Son restaurant propose aussi un concept très sympathique : vous pouvez apporter vos prises de la journée et l’équipe culinaire les préparera pour vous!

Pour moi, Tofino, c’est le confort même : les matins de surf, le chant des vagues et le crépitement des feux de bois. La meilleure façon de terminer une journée, c’est en vidant un bol fumant et réconfortant de cuisine japonaise. Rendez-vous au restaurant Kuma, au centre de Tofino, pour une copieuse dose d’umami : ramens, misos, champignons et sauces savoureuses!

Vous ne pouvez pas aller à Tofino sans manger au Tacofino, un coloré camion-restaurant de tacos bon marché qui vend maintenant ses tacos légendaires partout à Vancouver. Ses tacos à la morue locale fraîchement pêchée sont mes préférés, mais ceux au thon blanc viennent tout de suite après! Laissez-vous de la place pour leur délicieux biscuit au chocolat diablo pour dessert!

Où s’héberger à Tofino

L’atmosphère si détendue de Tofino doit beaucoup au soin exceptionnel dont les gens d’ici font preuve pour rendre votre séjour agréable. L’auberge Wickaninnish Inn, une magnifique propriété Relais et Châteaux, en donne un exemple éloquent. Elle est située si près de la célèbre plage Chesterman que les vagues viennent se briser sous le magnifique restaurant The Pointe. Propriété de Charles McDiarmid, dont la famille a littéralement fait la réputation de Tofino, le Wick (comme on l’appelle ici) représente le summum de la gastronomie et de l’hébergement. La prévenance des membres du personnel est exceptionnelle : ils semblent deviner ce dont j’ai besoin avant que je demande quoi que ce soit, qu’il s’agisse de jouets de plage pour mes filles ou d’un chocolat chaud au caramel salé servi à notre chambre.

Toutes les facettes d’un séjour au Wick sont axées sur la détente, que ce soit les lits douillets, les peignoirs, les télévisions cachées pour ne pas détourner notre attention de la vue, ou encore les massages effectués par des thérapeutes de renommée internationale sur des rochers en bord de mer. C’est l’endroit idéal pour se prélasser le matin en admirant des paysages de cartes postales; de plus, son restaurant The Pointe sert, et de loin, le meilleur petit-déjeuner de Tofino! Sa cuisine a accueilli certains des chefs les plus réputés du Canada, dont Rod Butters, Andrew Springett et Warren Barr. La chef actuelle, Carmen Ingham, succède à de grands noms et accomplit un travail remarquable. Ne manquez pas la superbe cave à vin et le bar à cocktails, ni l’atelier de sculpture qui présente des œuvres d’artistes locaux.

Si vous voyagez en famille et souhaitez bénéficier d’un peu d’intimité, le centre de villégiature Pacific Sands Beach Resort est toujours un excellent choix, avec ses maisons en rangée directement sur la plage qui permettent de loger confortablement une famille ou un groupe de cinq ou six personnes. Si vous aimez cuisiner, ces logements fantastiques sont équipés de cuisines et de salles à manger complètes. Les vêtements de pluie sont fournis et un gros coffre de jouets de plage est à la disposition de tous les enfants. Il y a aussi un restaurant qui propose des mets à emporter où l’on peut notamment se procurer des tacos au poisson et des hamburgers.

Si vous voulez faire du surf, réservez un cours à la meilleure école de Tofino, Surf Sisters. Les tuyaux d’arrosage facilitent le nettoyage et certaines unités disposent de spas privés pour se détendre après avoir chevauché les vagues (vous devez absolument réserver ces suites; cette recommandation est aussi valable en règle générale au Pacific Sands, dont les unités sont très prisées). Le Pacific Sands propose aussi des suites comprenant une ou deux chambres à coucher, mais je préfère l’intimité des maisons en rangée. Après une journée passée à la plage, contemplez un magnifique coucher de soleil puis rassemblez-vous autour du grand foyer extérieur.

Un séjour à l’hôtel-boutique Pluvio, à Ucluelet, est une véritable aubaine. Inaugurée en 2019 par Warren Barr et sa conjointe Lily Verney-Downey (qui travaillaient auparavant au Wick), cette auberge conviviale doit son nom à l’affection que porte le couple pour la pluie (ce qui s’avère indispensable dans cette région du monde). Elle compte cinq chambres spacieuses et magnifiquement décorées. Un excellent service de café et de thé est offert et le petit-déjeuner, compris dans votre séjour, est livré chaque soir pendant que vous dormez. Vous vous réveillez donc avec une jolie glacière rouge contenant un véritable trésor de saveurs, que vous pouvez savourer à votre bon plaisir, en pyjama! Bien sûr, séjourner à Ucluelet fait en sorte que les meilleures plages de surf et de randonnée de la région sont à environ 20 minutes de route plutôt que devant votre fenêtre, mais vous économiserez des centaines de dollars par nuit et vous profitez d’une rare quiétude.

Vous aurez également une place garantie dans le très populaire restaurant de l’hôtel-boutique Pluvio, l’un des 10 meilleurs nouveaux restaurants du Canada en 2019, selon le magazine Air Canada enRoute. Ce restaurant intime et accueillant propose des plats exceptionnels dont la présentation est parmi les plus remarquables que j’ai vues : les plats sont agrémentés de touches spéciales comme des galets, des boîtes cachées, des petites branches de conifères et plus encore! Le saumon confit est incroyablement savoureux : juteux, parfaitement fumé et plein de douceur. Ils cuisent aussi leur propre pain et leurs ingrédients frais proviennent de la terrasse-jardin de la cuisine et de producteurs locaux qui les visitent quotidiennement.

En allant à Tofino

Si vous arrivez de la partie continentale de la Colombie-Britannique, arrêtez-vous au Coombs Market après avoir quitté l’île de Vancouver. Choisissez l’heure de départ de votre traversier en prévoyant au moins une heure pour explorer ce marché légendaire situé au bord de la route. Au-delà de ses célèbres chèvres sur le toit (même si elles sont plutôt adorables!), ce marché abonde en richesses. Vous pouvez y acheter de tout, comme des condiments, de la viande, des bols, des bibelots, des œuvres d’art, et bien d’autres choses encore! Il y a aussi plusieurs bons restaurants ainsi qu’une beignerie remarquable!

Tofino est vraiment un endroit magique où le temps ralentit et où l’on se retrouve totalement immergé dans la nature. Je plaisante toujours en disant que passer deux nuits à Tofino, c’est comme faire un séjour de deux semaines n’importe où ailleurs! C’est un endroit qui me rappelle de nombreux souvenirs avec ma famille et où je me sens complètement moi-même. Je ne peux penser à une autre destination où je préférerais être.


À propos d’Eric Pateman

Eric est un expert mondialement reconnu du tourisme gourmand, et l’un des principaux ambassadeurs de la cuisine canadienne. Il possède et exploite la marque à succès Edible Canada, qui regroupe un restaurant primé, des magasins de détail et une division de voyages culinaires. Par ailleurs, Eric est propriétaire d’Amola, une entreprise spécialisée dans la vente de sels fins, et d’un cabinet de services-conseils qui l’amène à voyager à travers le monde environ 250 jours par année, pour le compte de clients des secteurs public et privé, afin de définir des types de cuisines, de créer des marques et de façonner l’avenir de l’industrie culinaire. Vous pouvez suivre ses aventures culinaires dans le monde entier sur son compte Instagram @ericpateman.